Time to pipe up

Competition over energy resources has played a major role in the power struggles of the Middle East over the last half century. However, its importance in the Syrian conflict remains difficult to adequately assess.Syria lies at a crossroads of energy export routes and various pipelines, existing or under plan, across its territory. The most significant of these projects involve countries such as Iran, Iraq, Qatar and Turkey.

One of the pipelines being planned is the Islamic Gas Pipeline (IGP), which should see the transport of gas from Iran to Iraq, Syria and Lebanon, and from the port of Tartous in Syria to European markets. The agreement over this project was signed in early 2011 by the four countries. In its first stage leading it to Tartous, the pipeline will be 2,000-kilometers long and will cost $2.5 billion to build. When completed, it will have the capacity to transport 110 million cubic meters of gas a day from Iran, including 20 million cubic meters that will be sold to Syria and 25 million to Iraq. This pipeline would bypass Turkey.

Interestingly, the gas is supposed to come from a field shared by Iran and Qatar — named South Pars in Iran and North Dome in Qatar — that is considered to be the largest gas field in the world.

Qatar, which has developed its side of the field much more rapidly, is also reported to have a project to build a pipeline that will transport its gas through Turkey and from there to European markets. The pipeline will have the advantage, for Qatar, of bypassing the Strait of Ormuz. However, Qatar is considering two options, one that would run through Saudi Arabia, Jordan, Syria, and then Turkey, while the other would go through Saudi Arabia, Kuwait and Iraq to Turkey.

Although these facts point to strong competition between the two countries, it is difficult to draw from them clear conclusions as to their impact on the struggle in Syria.

Iran, for instance, is not yet a serious competitor for Qatar because, for obvious political reasons, European countries have refused to sign any long-term contracts with Tehran. In the absence of purchasing contracts from the EU, which is by far the largest market for natural gas, Iran will be unable to be a serious competitor. Also, the capacity of the pipeline will be relatively small compared to the consumption of the European Union, which is currently at 1.5 billion cubic meters a day, set to grow rapidly in coming years.

Meanwhile, the Qatari pipeline will not necessarily use Syrian territory and Doha would first need the approval of Saudi Arabia — never too enthusiastic when it comes to helping its small neighbor and rival — for either of the two options it considers. It is also worth noting that in the years preceding the conflict no negotiations were reported to have taken place between Syria and Qatar on the project, in spite of the very good relations existing at the time between the two governments.

There are also two arguments that diminish the importance of the energy geopolitics in the Syrian conflict. The first is that if Iran were to develop an important gas export capacity, its first and main competitor would be Russia. Indeed, Europe is currently highly dependent on Russian gas and Moscow uses this as a lever of power in its relations with the EU. Russia was actually one of the main opponents to the defunct Nabucco pipeline, which would have transported gas from Iran and Azerbaijan through Turkey to Europe.

Also, if energy had such importance in the conflict in Syria, one would have expected the Syrian regime to highlight it much more frequently. In the two years of the uprising, the Syrian authorities have almost never mentioned the issue of the gas pipelines as a reason for the involvement of regional countries in the conflict.

There is little doubt that the Syrian conflict will have consequences on regional energy projects. It is difficult, however, to make the case that this issue is the main reason for the regional competition over the struggle in Syria.

 

Note: This article appeared first in the November 2013 edition of Executive Magazine

Intervention durant la Conférence Ila Souria à Paris

Un colloque de deux jours s’est déroulé à l’Institut du Monde Arabe à Paris en octobre 2013 sur les enjeux de la reconstruction. J’interviens ici pendant 15 minutes sur les aspects économiques.

Vous pouvez visualiser une version longue de cette vidéo (incluant le débat avec l’assistance) sur le lien suivant (26 minutes).

Pour une version courte (sans débat).

Le texte de l’intervention se trouve ici

لا شرعية لإعادة الإعمار السورية

في الأشهر الأخيرة الماضية أعلنت وزارة الإسكان والتنمية العمرانية السورية مرات عدة، أنها تعمل على التخطيط لإعادة إعمار 157  منطقة من مناطق السكن العشوائي في كل أنحاء البلاد.

هذا وقد تعهدت الحكومة السورية منذ سنوات عدة بالعمل من أجل إيجاد حل لهذه المناطق العشوائية التي تزنّر كل المدن الكبيرة في البلاد. ووجدت دراسة أجريت في العام 2004 أن عدد المنازل التي بنيت في المناطق العشوائية في سوريا يمثل نحو 38 في المئة من مجموع الوحدات السكنية في البلاد.

والحال، أن هذه الظاهرة كانت منتشرة بصورة واسعة في حلب التي كانت تضم 341000 وحدة سكنية عشوائية، أي 41  في المئة من مجموع الوحدات السكنية في المحافظة، وفي دمشق وريف دمشق، حيث كانت هناك 317000  وحدة سكنية عشوائية تمثل 35 في المئة من مجموع الوحدات السكنية في المدينة والمحافظة.

  على الرغم من أن الناس الذين يعيشون في مناطق السكن العشوائي لا يملكون سندات ملكية رسمية، إلا أنهم يحصلون على مجموعة من الخدمات الحكومية.  وقد أظهر مسح أجراه المكتب المركزي للإحصاء في كانون الثاني العام 2008 وجمع بياناته من3010  وحدات سكنية في المناطق العشوائية في جميع أنحاء البلاد، أن99.2  في المئة من الوحدات التي أجري عليها المسح تم ربطها بشبكة الكهرباء الوطنية، وتم ربط 96.9  في المئة من هذه الوحدات بشبكة الماء و94.3  في المئة بشبكة الصرف الصحي و65.6  في المئة بشبكة الخطوط الهاتفية.  وقال93  في المئة من المشاركين في الاستطلاع أن ثمة مدارس ابتدائية على مسافة قريبة من مساكنهم.

 نظرياً، ينبغي أن تكون لإعادة إعمار المناطق العشوائية تأثيرات إيجابية كثيرة. فهي ستؤدي في المقام الأول إلى تحسين طبيعة الظروف المعيشية.  في الواقع، وعلى الرغم من أن الخدمات الحكومية تتوفر لهذه المناطق إلا أنها غير منظمة ومزدحمة، وغالباً ما تكون حالة شبكات الصرف الصحي فيها سيئة. كما ينبغي أن تتضمن عملية إعادة الإعمار تمكين سكان هذه المناطق من امتلاك سندات ملكية رسمية.  كما يمكن لهذه العملية إذا ما تمت تحت إشراف إدارة ناجحة، أن تؤدي إلى تحسين شبكة النقل من وإلى مراكز المدينة التي بنيت حولها هذه المناطق.

لكن عملياً، ثمة العديد من الشكوك حول نية الحكومة في إنجاز هذا المشروع.
في الواقع، إن أي عملية لإعادة الإعمار سوف ينظر إليها على أنها فرصة للمستثمرين وثيقي الصلة بالنظام من أجل كسب المال. وقد كان القطاع العقاري قبل الانتفاضة واحداً من بين القطاعات التي جذبت استثمارات القطاع الخاص حيث كان العديد من المقربين من الشخصيات القيادية في النظام يعملون فيه.

الأمر الأهم هو أن ثمة شكوكاً حول الدوافع السياسية لدى السلطات. ففي كانون الأول الماضي أعلنت الحكومة أن إعادة إعمار المناطق العشوائية سوف تبدأ من أحياء كفرسوسة والقدم تليها جوبر. كلّ هذه المناطق التي ينبغي، وفقاً لتصريحات الحكومة، أن يتم تدميرها ثم إعادة بنائها، هي مناطق داعمة للمعارضة، في حين ثمة مناطق أخرى للسكن العشوائي، وهي داعمة للنظام، غير مدرجة على قائمة إعادة الإعمار مثل عش الورور ومزة 86.

ليس من الواضح ما اذا كانت الحكومة لا تزال تعطي الأولوية لهذه المناطق ولكن ما هو واضح أن مشاريعها ليست محط ثقة كبيرة. لا شك في أن الحرب الدائرة تعني أن أي مشروع لإعادة البناء غير قابل للتحقق في الأفق المنظور، ولكن في حال البدء بمشاريع كهذه، ثمة سؤال يطرح نفسه في أذهان الكثيرين: كيف يمكن لحكومة أحدثت هذا الدمار الواسع في بلادها أن تحظى بشرعية إعادة بنائها؟

Syria’s civil war and the business community

Nearly three years into Syria’s deep civil war and the country’s deep divisions have now also arrived in the country’s business community. The position of Syria’s businessmen towards the uprising is based on a number of factors including their closeness to, or dependence for the conduct of their business on, the circles of power; the size of their business outside Syria and the autonomy this gives them towards the regime; the impact on their business of government economic policy in the last decade; as well as their sectarian, geographic or ethnic affiliations.

This variety of situations means that the Syrian business community has not acted collectively in defence of its interests or in taking a common position with regards to the events unfolding in the country.

Despite the firm links that initially tied many of the country’s leading businesses to the regime, dissent has been clear from the vey outset. In July 2011, just months into the uprising, the Chamber of Commerce and Industry of Deir-ez-Zor, the capital of Syria’s oil-rich province, publicly came out in support of the opposition after regime forces ransacked shops and threatened business owners who had closed down in support of a general strike in the city.

This reaction by the chamber of commerce testifies to the fact that Syria’s business community has not provided unfettered support to the regime of Bashar Al-Assad as many assume. The general strikes that occurred that same summer of 2011 in the central cities of Hama and Homs highlight as much.

It should not come as a surprise that these expressions of discontent occurred in cities that have seen their wealth and importance decline in recent decades and whose elites remain physically and politically remote from the capital. On the contrary, Damascus and Aleppo, the country’s two largest cities, benefitted most from the economic liberalisation and from the development of the service industry that followed the accession of Bashar Al-Assad to the presidency.  The business community in Damascus and Aleppo therefore initially remained more supportive of the regime.

Two other important factors that emerged in the course of the uprising have had a notable impact on the behaviour of the business community.

One of these is the set of sanctions imposed by the European Union and, to a lesser extent by the US, on prominent businessmen suspected of providing support to the regime. Many of these investors contested the sanctions, often taking the EU to court, and some were forced to resign from the boards of listed companies and of local banks – all of which are subsidiaries of regional institutions afraid of being associated with individuals sanctioned by western countries. However, the fact that these businessmen were often so closely tied to the regime has made it difficult for them to distance themselves even under the threat of sanctions.

Another major factor has been the military and political developments on the ground, in particular the expansion of violence in the summer of 2012 to the cities of Damascus and Aleppo, which led to a massive destruction of economic wealth and to the belief among many in the business community that there would be no end to the fighting in the short term. The consequence has been the departure of large numbers of businessmen. this led to their relative marginalisation in Syria. Many will never return.

In this context, the Syrian economy has now morphed into a war economy.

Looting, kidnapping and smuggling are increasingly part of new business patterns and sources of enrichment; new trade networks are being created; and new warlords are amassing wealth. At the same time, the international sanctions imposed against major state-owned entities, together with the measures targeting businesses, have forced the government to rely on new intermediaries for its international transactions, giving new individuals the opportunity to generate revenues and amass wealth. Other businessmen are also benefitting from the demand for products and services that were little in demand before the onset of the uprising, such as power generators, window protection films or private security services.

It is difficult to identify clearly who these new individuals are. However, there is little doubt that the war has enabled a new class of entrepreneurs to emerge at the forefront of a new economy. These figures, many of whom are warlords are marginalising old economic elites and will play a major role both over course of the conflict and once the war ends.

Note: This article appeared first in November 2013 in the blog of the European Council on Foreign Relations

La guerre a transformé la communauté syrienne des affaires

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Deux ans et demi après le déclenchement du soulèvement populaire syrien, la question du rôle et du poids de la communauté des affaires reste entière.
Alors que beaucoup d’analystes avaient suivi le positionnement de ces hommes d’affaires pour tenter d’y déceler des conséquences éventuelles sur la politique du régime syrien, il est clair désormais que leur poids est relativement négligeable dans le déroulement des événements.

Un positionnement contrasté

Contrairement à une idée largement répandue, les investisseurs syriens sont loin d’avoir apporté un soutien unanime au régime de Bachar el-Assad. Alors que les hommes d’affaires sont parmi les rares acteurs de la société civile à pouvoir s’organiser collectivement – les partis politiques, les syndicats et les ONG indépendantes étant tous interdits – à travers les Chambres de commerce et d’industrie et autres conseils d’affaires, et qu’ils sont donc plus facilement contrôlables et sensibles aux pressions des autorités, il est notable que les expressions de soutien public au président syrien de la part de cette communauté aient été remarquablement limitées.
Par ailleurs, à plusieurs reprises, certains de ces hommes d’affaires ont eu l’occasion d’exprimer leur soutien à l’opposition.
Durant l’été 2011, soit quelques mois seulement après le début du soulèvement, la grève générale décrétée par l’opposition était ainsi largement suivie dans les villes de Homs et de Hama au centre du pays.
Toujours durant l’été 2011, dans la ville de Deir ez-Zor, à l’extrémité est de la Syrie, une grève des commerçants en soutien au soulèvement a entraîné une répression violente de la part des services de sécurité qui n’ont pas hésité à user de la force, en particulier en brisant les cadenas des boutiques, pour obliger les commerçants à ouvrir. Cette répression a entraîné des protestations de la Chambre de commerce et d’industrie de la ville, qui a publié un communiqué dénonçant les agissements de ces services et concluant par la phrase suivante : « Vive la Syrie libre ! Gloire aux martyrs ! »
Que ces prises de position en pointe aient été prises dans des villes secondaires du pays n’est pas une surprise étant donné le relatif déclin de ces centres urbains, ainsi que l’éloignement physique et politique de leurs élites, par rapport aux métropoles damascène et alépine qui ont largement bénéficié, elles, de la libéralisation économique de la décennie précédente. Bien qu’elle soit au centre de la région pétrolière du pays, la ville de Deir ez-Zor reste par exemple au bas de l’échelle des indicateurs de développement humain de la Syrie.
En fait, le positionnement des hommes d’affaires syriens dépend d’un grand nombre de facteurs. Leur proximité, voire leur dépendance pour la bonne conduite de leurs affaires, par rapport au pouvoir et des personnalités du régime, influence forcément leur attitude. De même que le degré d’importance de leur activité en dehors de Syrie et donc l’autonomie qu’ils ont acquise par rapport aux autorités en place. Le secteur d’activité dans lequel ils opèrent ou encore l’impact des mesures économiques de la décennie précédente sur la santé de leurs affaires varie de l’un à l’autre. Leur position est de même influencée par leurs appartenances communautaire, géographique ou ethniques et le niveau de répression auquel leur environnement proche est soumis.
Cette variété de situations fait que les hommes d’affaires syriens n’ont, en aucune occasion, donné l’impression de pouvoir agir collectivement et il est donc difficile de dresser un portrait type de l’homme d’affaires syrien et de son positionnement vis-à-vis du régime.

Des profils divers

Quelques exemples témoignent de cette diversité. Nizar Assaad, un homme d’affaires alaouite, a bâti sa fortune dans les années 1980 et 90 en tant qu’intermédiaire dans l’exportation du pétrole syrien. Sa fortune s’est presque entièrement construite grâce à son réseau et ses relations personnelles avec les hommes puissants du régime. Cependant, dans la dernière décennie ses opérations se sont diversifiées et son entreprise d’ingénierie, Lead Contracting & Trading, s’est développée en Algérie alors que la taille de ses opérations en Syrie s’est réduite. Bien qu’il n’ait pas pris de position publique par rapport au conflit, Nizar Assaad est aujourd’hui perçu comme opposé à la politique répressive du régime. Ses activités à l’étranger et son autonomie ne sont probablement pas étrangères à ce positionnement.
D’autres richissimes hommes d’affaires syriens, tels Wafic Rida Saïd ou Ayman Asfari, qui, grâce à ses actions dans Petrofac, une compagnie d’ingénierie pétrolière basée au Royaume-Uni, est aujourd’hui considéré comme l’homme d’affaires syrien le plus riche au monde avec une fortune de près de 2 milliards de dollars, se positionnent de la même manière. À Dubaï, l’homme d’affaires Ghassan Abboud, qui a fait fortune aux Émirats, possède une chaîne de télévision, Orient News, qui agit comme l’un des principaux vecteurs de soutien au soulèvement.
De nombreux autres hommes d’affaires, basés en Syrie et agissant de manière plus ou moins discrète, ont apporté à l’opposition du financement mais aussi de l’aide alimentaire, des médicaments ou des habits. La plus grande usine d’emballage du pays appartenant à la famille Tarabichi a été incendiée dans la banlieue de Damas. Un acte que beaucoup ont interprété comme des représailles de la part des autorités pour le soutien présumé des Tarabichi à l’opposition.
Farès Chéhabi a un profil diamétralement opposé. Cet homme d’affaires alépin a en quelques années réussi à faire de son entreprise pharmaceutique, Aleppo Pharmaceuticals, ou Alpha, l’une des premières du pays dans son secteur. Relativement jeune, sunnite, industriel et basé dans la deuxième ville du pays, Farès Chéhabi est l’un des plus fervents défenseurs du régime syrien. Il a ainsi menacé de poursuivre en justice Recep Tayyip Erdogan, le Premier ministre turc, pour son soutien à l’opposition ainsi que pour le vol de centaines d’usines alépines dont les équipements se retrouvent en vente sur le territoire turc. Au-delà du retour en grâce de la grande ville du nord syrien après l’arrivée au pouvoir de Bachar el-Assad, Farès Chéhabi est aussi le symbole de cette classe d’affaires urbaine qui s’est enrichie durant la dernière décennie de libéralisation économique.
Quant aux plus puissants des hommes d’affaires, tels Rami Makhlouf, le cousin maternel du président syrien, leurs intérêts dépendent tellement du pouvoir qu’ils sont considérés comme faisant partie intégrale du système en place. Bien que peu nombreux, ces hommes d’affaires disposent d’une large assise financière. On retrouve dans ce groupe Majd Suleiman, à la tête du plus grand groupe média du pays, Samir Hassan, l’ancien agent de Nestlé, ou Mohammad Hamsho.
Beaucoup d’autres hommes d’affaires ont fourni au régime une aide financière ou des moyens de transport – sous forme, par exemple, de bus pour transporter les miliciens.
Il reste que la grande majorité des hommes d’affaires syriens s’est mise en retrait à la fois de l’opposition et du régime, s’attelant à préserver ce qu’elle peut de ses intérêts et de ses actifs, en attendant de meilleures heures.

L’économie de guerre s’est installée

L’été 2012, quand le conflit s’est étendu aux villes d’Alep et de Damas, a été un tournant important pour les investisseurs syriens. La destruction massive des actifs de beaucoup d’entre eux et la fin des espoirs d’une résolution rapide du conflit ont mené au départ de nombre d’entre eux et à leur réinstallation dans d’autres pays du Moyen-Orient, en Europe ou aux Amériques. Beaucoup se sont retrouvés à Beyrouth en attendant des jours meilleurs.
Cette migration s’est faite parallèlement à la transformation de l’économie syrienne. Une économie de guerre est maintenant installée avec tout ce que cela comporte en besoins nouveaux. De nouveaux hommes d’affaires, profitant du chaos ambiant, sont apparus. Ceux-ci profitent des vols, rançonnages, enlèvements et trafics en tout genre.
Ils jouent également un rôle d’intermédiaire pour le régime dans ses relations internationales, de nombreuses entreprises publiques étant sous sanctions occidentales et ne pouvant donc pas commercer directement avec leurs partenaires internationaux.
D’autres hommes d’affaires bénéficient de l’explosion de la demande pour de nouveaux services et produits. On peut y citer, par exemple, la fourniture de générateurs électriques, la pose de verre ou les services privés de sécurité.
Ces nouveaux hommes d’affaires restent encore difficiles à définir, car ils ne se sont pas encore clairement affirmés mais il fait peu de doutes que la guerre a créé ses nouveaux chefs qui accumulent pouvoir et richesse, et qui auront un poids de premier plan quand la guerre se terminera. Les chefs de la guerre civile syrienne seront probablement aussi les futurs hommes d’affaires du pays.

 

Remarque: Cet article a été publié en Novembre 2013 dans Le Commerce du Levant